Τέθηκε πρόωρα εκτός «μάχης» και ο Γιάννης Σγουρόπουλος στο Προολυμπιακό τουρνουά της Ευρώπης. Έχοντας και την πίεση ότι χρειαζόταν ευρεία νίκη στο ματς της 3ης αγωνιστικής του 1ου γκρουπ δεν απέδωσε τα αναμενόμενα και με ήττα 4-1 σετ από τον Λευκορώσο Αλεξάντρ Κάνιν (νούμερο 21 στη διοργάνωση) ολοκλήρωσε την παρουσία του στο Γκιμαράες. Είχε την ευκαιρία να προηγηθεί και να μπει ιδανικά στον καθοριστικό αγώνα, δεν την αξιοποίησε και μετά επηρεάστηκε και ψυχολογικά. Όταν έγινε και το 0-2 η υπόθεση πρόκριση είχε λήξει, αφού ενδεχόμενη τριπλή ισοβαθμία με τον Ισπανό Ρόμπλες δεν θα τον ευνοούσε… Με μία νίκη και δύο ήττες ο Σγουρόπουλος (Νο 19) έμεινε 3ος στον όμιλό του και αποκλείστηκε στο στάδιο 1. Σίγουρα πάντως, τα αρνητικά αποτελέσματα στο Παγκόσμιο και το Ευρωπαϊκό Προολυμπιακό θα είναι διδακτικά για τον 21χρονο πρωταθλητή ώστε να δουλέψει καλύτερα πάνω στις αδυναμίες του και να συνεχίσει ακόμη πιο δυνατός στο διεθνές στερέωμα. Η ελληνική αποστολή προχωρά πλέον στην πορτογαλική πόλη μόνο με τον Παναγιώτη Γκιώνη. Το 3ο φαβορί των αγώνων είναι απευθείας στο στάδιο 2 και το νοκ άουτ ταμπλό και μετά την ολοκλήρωση των γκρουπ περιμένει τη νέα κλήρωση για την έναρξη της προσπάθειάς του.

Πριν ακόμη αρχίσει το αποφασιστικής σημασίας παιχνίδι ο Σγουρόπουλος γνώριζε την επιπλέον δυσκολία ότι μόνο εάν επικρατήσει με 4-0 ή 4-1 σετ θα έφτανε στη 2η προνομιούχο θέση. Ο Αλβάρο Ρόμπλες, από τον οποίο είχε χάσει χτες με 4-0 σετ, θα πετύχαινε λογικά τη δεύτερη νίκη του απέναντι στον Λετονό Όλεγκς Καρζούοφς (όπως κι έγινε με σκορ 4-0), ο Κάνιν είχε ήδη δύο νίκες, οπότε μόνο τέτοιο αποτέλεσμα θα τον ευνοούσε στην ισοβαθμία. Η αρχή του ματς θα έπαιζε μεγάλο ρόλο. Ο τρις πρωταθλητής Ευρώπης των νεαρών ηλικιών δεν εκμεταλλεύτηκε τις ευκαιρίες του και με τον πολύ αξιόλογο Λευκορώσο να επιζητά από την πλευρά του απαραιτήτως τα σετ ήρθε το 2-0, που δυστυχώς ξεκαθάρισε πολύ γρήγορα τα πράγματα… Επικρατώντας με 4-1 ο Κάνιν πήρε αήττητος την 1η θέση στο γκρουπ και τον ακολούθησε στο στάδιο 2 ο Ρόμπλες.

Γενικά ο Σγουρόπουλος δεν ανταποκρίθηκε καλά στην πίεση, που δέχτηκε στο forehand, ενώ ο αντίπαλος τον έβγαλε αρκετές φορές και εκτός θέσης. Είχε προβλήματα και στην πρώτη μπαλιά, ωστόσο γι’ αυτό πρέπει να σημειωθεί ότι έγιναν αρκετά παράπονα προς τον διαιτητή από τον ομοσπονδιακό προπονητή Κώστα Βατσακλή, καθώς φάνηκε ότι ο Κάνιν έκρυβε επιδέξια την μπάλα με το αριστερό του χέρι κι αυτό είναι κάτι που απαγορεύεται…

Στο ισορροπημένο 1ο σετ ο Κάνιν είχε τα σερβίς στο 9-9 και τα αξιοποίησε με έναν άσο και μία επίθεση στην τρίτη μπάλα. Οι δυσκολίες στην υποδοχή συνεχίστηκαν και στο επόμενο σετ και την ίδια ώρα χάθηκαν αρκετές επιθέσεις με το backhand. Στο αρχικό 3-1 ο Σγουρόπουλος έχασε 4 συνεχόμενους πόντους κι αργότερα η διαφορά πήγε στο -4 (4-8). Πλησίασε στο -2, όμως με ένα «σόρι» (φιλέ και μέσα) ο Λευκορώσος ξέφυγε ξανά ώσπου χάθηκε και το καθοριστικό, για την υπόθεση πρόκριση, 2ο σετ…

Ήταν φανερό ότι η εξέλιξη είχε επηρεάσει και ψυχολογικά τον Ελευσίνιο άσο. Πλέον μπορούσε να κυνηγήσει μόνο νίκη γοήτρου αλλά συγκέντρωση και ηθικό δεν ήταν στα κατάλληλα επίπεδα. Στο 5-7 του 3ου σετ ο Κώστας Βατσακλής πήρε τάιμ άουτ, ο Σγουρόπουλος πέρασε επιθέσεις για να ισοφαρίσει και ν’ αποκτήσει σετ πόιντ με 10-9. Είχε ξανά πρόβλημα όμως, στo«μεγάλο» σερβίς, έχασε και επιθέσεις και δεν κατάφερε να μειώσει το σκορ.

Τουλάχιστον συνέχισε την προσπάθειά του χωρίς άγχος, την ίδια στιγμή χαλάρωσε κάπου και ο Κάνιν, που είχε σίγουρη την πρωτιά στο γκρουπ και το 1-3 στα σετ ήρθε εύκολα. Ισορροπημένο ήταν το 5ο σετ με τον Σγουρόπουλο να είναι βελτιωμένος σε υποδοχή και backhandσπιν και να προηγείται 7-5 στα δικά του σερβίς. Ο Κάνιν πήρε τέσσερις αλλεπάλληλους πόντους, με μικρή βοήθεια κι από την τύχη για να διαμορφωθεί αργότερα το τελικό σκορ (9-11, 7-11, 10-12, 11-2, 8-11).

httf.gr